2016年4月6日更新

猫のヒゲは立派なセンサー。グルーミングしてもヒゲだけはカットしないで!

人間のヒゲには顔のイメージを変えるぐらいの役割しかありませんが、猫のヒゲは触毛と呼ばれ大切な機能があります。

イラストに猫を書く場合、口元から横に広がるヒゲだけを描くことが多いと思いますが、猫のヒゲは目の上、顎の下などにもあり広がると輪のように顔を囲めるようになっています。では猫のヒゲには一体どんな役割があるのでしょうか。今回は猫のヒゲについて調べてみました。

ぶつからずに歩くためのアンテナ

猫_素材
猫は周囲の状況を察知するためにさまざまな方法を駆使していますが、ヒゲもそのひとつ。猫のヒゲの根元には神経がたくさん通っていて、ヒゲで感知した感覚を即座に脳に送ることができます。そのため歩いたり走ったりしながらも周囲の障害物との間隔を測り、空気の流れや風向きを感じることができるのです。

よく猫は顔が入る場所であれば通ることができると言われますが、実際はひげで感覚を掴み、体を通過させられる幅かどうかをチェックしているのです。

獲物を捕まえる時のセンサー

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猫はもともとねずみ、小鳥、虫などを捕獲して食料としてきましたが、動きの素早い獲物を捕獲する際に活躍するのがヒゲです。猫は目隠しをされても獲物を捕まえることができますが、ヒゲを切られると獲物を捕まえられないという実験報告もあるそうで、ヒゲの探知能力は目を凌ぐ場合もあるということなのでしょう。

さらに猫は捕えた獲物を口にくわえて押さえ込みますが、この時に獲物の状態を瞬時に察知するのもヒゲ。口の回りのヒゲが前にせり出して獲物を囲み込み、獲物が動いているかどうか、体温はどのくらいかなどをスキャンするのです。くわえた獲物を離して目で確認しようとすると獲物は逃げてしまう可能性がありますが、猫のヒゲはくわえたままでも獲物の状態を知ることができ獲物を逃すリスクを避けられるとも言えるでしょう。

感情を表現する信号


猫はしっぽ、目、被毛などで感情を表現する動物ですが、ヒゲからもその感情を読み取ることができます。よく猫を観察すると猫のヒゲの位置はその時々で大きく違うのに気づくでしょう。

通常リラックスしている時の猫のヒゲは真横に広がっていますが、怯えたり喧嘩する時にはヒゲは後ろに動きます。反対に何かに興味をもったり積極的に遊んだりする時にはヒゲがぐっと前方にせり出してきます。猫のヒゲを見れば猫の気持ちをある程度、判断することができるのです。

猫のヒゲは塀の上などを歩く際のバランス棒


猫は幅の狭い塀の上でもバランスを崩すことなく、素早く移動することができますが、そのバランス感覚にヒゲも一役買っていると言われています。もちろん、バランス感覚の多くは耳の三半規管でコントロールしていますが、空気の流れをも察知するヒゲがこのバランス感覚をサポートしているのです。

顔を守るバリア

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猫のヒゲは顔をぐるっと囲むように広がりますが、このことにより咄嗟の攻撃や障害物を事前に察知して大切な目や鼻などを守る働きもあると言われています。わずかでも何かがヒゲに触れれば事前に目をつぶって目を守ることができますし、顔を背けることも可能になるわけです。

猫のヒゲは大切な器官のひとつ


猫のヒゲは決して飾り物ではなく、目や耳、鼻と同じように周囲を察知する器官であることがお分かりいただけましたでしょうか。ヒゲは間違っても切ったりしてはいけませんが、一定期間で生え変わりますので、部屋の中で抜けたヒゲを見ても慌てないでくださいね。

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